¿Puede Elon Musk volver a encarrilar la gigafábrica de SolarCity?

La instalación de 1.2 millones de pies cuadrados en Buffalo, Nueva York, se convertirá en la fábrica de paneles solares más grande del hemisferio occidental. Ahora solo necesita abrirse.

¿Puede Elon Musk volver a encarrilar la gigafábrica de SolarCity?

En Buffalo, Nueva York, Elon Musk y su empresa recién adquirida, SolarCity, están intentando construir la fábrica de paneles solares más grande del hemisferio occidental. Pero el proyecto una vez anunciado se ha enfrentado a importantes obstáculos en los últimos años.



La Gigafactory 2, como se llama ahora, es una instalación de 1,2 millones de pies cuadrados a poca distancia en automóvil al sur del centro de Buffalo, en un sitio de 88 acres llamado RiverBend que anteriormente albergaba una planta de acero. Se ha convertido en un símbolo de esperanza y revitalización para la ciudad, una asociación pionera entre el sector privado y el gobierno estatal, que ha invertido casi $ 1 mil millones en el proyecto hasta la fecha, que promete traer innovación a Rust Belt, junto con trabajos de manufactura. .

Como detallamos en nuestra nueva función sobre la controvertida adquisición de SolarCity por $ 2.6 mil millones de Tesla, la compañía solar fundada por los primos de Musk, Lyndon y Peter Rive, Gigafactory 2 fue un punto de venta para la fusión y es clave para el futuro de un nuevo producto: el techo solar. Pero durante los últimos años, el desarrollo de Gigafactory 2 se ha topado con una serie de retrasos en los proyectos, desafíos de automatización y sobrecostos presupuestarios, según personas familiarizadas con el tema. Con la presión ahora aumentando sobre Musk para liderar la revolución de la energía limpia, lo que está en juego no podría ser más alto para que él cumpla las promesas de Gigafactory 2. Se suponía que esta fábrica ayudaría a salvar la ciudad de Buffalo, así como el planeta, dice una fuente involucrada. Si falla, hará retroceder a toda la industria solar.




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Tesla y SolarCity han sostenido que la Gigafactory 2 va por buen camino. Los cambios de tiempo y estrategia para la fabricación de celdas y módulos fueron el resultado de querer aumentar la capacidad de la instalación o de cambiar nuestro enfoque a Solar Roof en lugar de paneles tradicionales, dice un portavoz de Tesla por correo electrónico. La empresa aprobó inicialmente Empresa rápida Solicitud de visitar las instalaciones, pero luego se invirtió el rumbo. (En lugar de, Empresa rápida se le permitió ver dentro de la otra Gigafábrica de Tesla, cerca de Reno, NV, una fábrica enfocada en la producción de baterías que está mucho más desarrollada). El siguiente relato de la evolución de la fábrica, basado en entrevistas con decenas de fuentes familiarizadas con el desarrollo del proyecto, incluye muchas detalles no informados previamente.

La génesis de Gigafactory 2 se remonta a la adquisición por parte de SolarCity de la startup de paneles solares Silevo, en junio de 2014, por $ 200 millones en acciones más $ 150 millones adicionales vinculados a ciertos objetivos de desarrollo. La compañía pensó que la tecnología de paneles de Silevo podría lograr un gran avance en el costo de la energía solar, como escribieron Lyndon y Peter en una publicación de blog en ese momento junto con Musk, quien entonces era el presidente y mayor accionista de SolarCity. El trío también promocionó un acuerdo que Silevo había firmado con el estado de Nueva York para construir una planta de fabricación en Buffalo y trató de aumentar la producción de la fábrica. Silevo originalmente tenía metas modestas para Buffalo, pero cuando Elon, Lyndon y Peter entraron en escena, esas metas se multiplicaron por cinco, dice un ex empleado de alto nivel. Tuvimos que luchar para descubrir cómo hacerlo.

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Proyecto Whitney

El gobernador de Nueva York, Andrew Cuomo, comprometió $ 750 millones para financiar el proyecto, con la condición de que SolarCity generaría 1.460 empleos directos de fabricación en la instalación y gastar $ 5 mil millones en inversiones en áreas relacionadas en la próxima década cuando la planta esté completamente operativa. El arreglo se realizó en colaboración con Empire State Development, una agencia pública que promueve el desarrollo económico regional, y el Instituto Politécnico de la Universidad Estatal de Nueva York (SUNY). Musk and the Rives apuntó a una capacidad de producción anual superior a un gigavatio para el primer trimestre de 2016. [Lyndon] Rive dijo: 'Voy a construir SolarCity, mi visión, mi bebé, mi futuro aquí mismo en Buffalo', porque cree en Buffalo, dijo Cuomo en septiembre de 2014, en el ceremonia de inauguración de la fábrica .



Pero el proyecto se topó con desafíos. El objetivo era construir lo que se conoce como paneles solares de alta eficiencia que cuentan con celdas premium que pueden convertir la luz solar en energía en un porcentaje materialmente más alto y a un costo a la par de lo que SolarCity había estado pagando a los fabricantes chinos por más energía solar de eficiencia estándar. Paneles (Este último puede producir alrededor de 250 vatios por panel y convertir la luz solar a una tasa de eficiencia de alrededor del 13% al 18%). Si bien la compañía se había enfocado en desarrollar un panel solar de estilo más estándar al principio, su atención finalmente se centró en uno que presentaba aproximadamente 330 vatios por panel, que esperaba alcanzaría una tasa de eficiencia de la celda solar de aproximadamente el 22%. Internamente, los equipos se referían a este esfuerzo de desarrollo de paneles como Proyecto Whitney. Pero los precios de los paneles a nivel mundial se estaban desplomando hasta el punto de la mercantilización, más del 75% desde 2009, y el equipo de Silevo luchó por crear un producto económicamente viable. En una llamada con los accionistas en febrero de 2015, Lyndon retrasó el cronograma: la fábrica, indicó, ahora estaría construida y lista para el equipamiento a principios de 2016 (mientras que ese objetivo de producción de un gigavatio no se alcanzaría hasta el primer trimestre de 2017). ).

Los trabajadores instalan los servicios públicos en la enorme instalación de producción de SolarCity en RiverBend. [Foto: Derek Gee / Buffalo News]

El equipo de I + D de Silevo, que trabajaba en un antiguo edificio de Solyndra en Fremont, CA, a principios de 2015, intentó crear una línea de producción piloto que esperaban replicar algún día en Buffalo. Su objetivo en la instalación de Fremont era alcanzar una capacidad de producción anual de 100 megavatios, lo que les permitiría alcanzar 10 veces esa capacidad en la Gigafábrica de la empresa. Pero como oficina del gobernador Cuomo, junto con la corporación Empire State Development y SUNY Polytechnic, Anunciado que la fabricación de alto volumen pronto estaría en línea en la Gigafábrica, el equipo de I + D de Silevo todavía estaba descubriendo cómo ensamblar a mano los módulos en Fremont que esperaban producir en Buffalo, según múltiples fuentes.



Para alcanzar la meta de 100 megavatios, las fuentes indican que la línea de producción piloto en Fremont eventualmente necesitaría producir entre 800 y 1,000 paneles Whitney de alta eficiencia por día. Pero el equipo no pudo automatizar el proceso de manera lo suficientemente consistente como para producir más de docenas de paneles Whitney por día, según personas familiarizadas con el tema. La mayor parte de la producción resultó en chatarra, dicen. El gran problema era simplemente que no podían escalar la tecnología hasta el punto de poder ejecutarla en una fábrica, explica una fuente familiarizada con el desarrollo. Un portavoz de SolarCity reconoce que la compañía tuvo problemas con algunos de sus equipos de automatización, pero dice que esto no se debió necesariamente a su tecnología celular.

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Varias fuentes también afirman que incluso los paneles Whitney que lograron superar el proceso de automatización en Fremont no eran lo suficientemente confiables para el mercado. Normalmente, los paneles solares están diseñados para durar varias décadas en los tejados, pero según estas fuentes, a principios de 2016, los paneles Whitney fallaron las pruebas internas que determinaron si cumplían con la longevidad estándar de la industria. SolarCity decidió seguir adelante con la instalación de pruebas en alrededor de 70 techos de clientes. Pero en muchos casos, los paneles de Whitney duraron solo unas semanas antes de fallar y luego tuvieron que ser retirados, según dos fuentes familiarizadas con el asunto. (Un portavoz de SolarCity dice que las implementaciones de prueba generaron datos que desde entonces han ayudado a mejorar el producto y que sus clientes fueron reembolsados ​​por cualquier pérdida de producción solar).

Hasta la fecha, solo hay aproximadamente cinco hogares de clientes que todavía están equipados con paneles Whitney.

Problemas en RiverBend

Mientras tanto, en Buffalo, SolarCity estaba gastando cientos de millones de dólares en fondos gubernamentales para construir la fábrica lo más rápido posible. Debido a su acuerdo de arrendamiento con el estado de Nueva York, SolarCity actuó como inquilino de la instalación, lo que significa que la propiedad y el equipo comprados con fondos estatales eran propiedad del estado a través del Instituto Politécnico SUNY. Pero SolarCity, no obstante, estaba esencialmente dirigiendo el diseño de la instalación y tomando decisiones sobre los equipos para operaciones futuras. Aunque la línea de producción en Fremont no se había finalizado, según múltiples fuentes, la compañía compró más de $ 250 millones en maquinaria personalizada para Buffalo en 2015 y 2016 con fondos estatales. Gran parte de él permaneció inactivo mientras se reconfiguraban los diseños y el edificio aún se estaba construyendo. (Un portavoz de SolarCity sugiere que el pedido de algunas de estas máquinas por adelantado se debió en parte a los plazos de entrega de los equipos de 12 meses o más. En esta época, investigadores federales supuestamente comenzó a buscar en Prácticas cuestionables de cómo la administración de Cuomo otorgó contratos de desarrolladores de terceros. , lo que algunos expertos sugieren que también retrasó el proyecto).

Además, el equipo se compró de tal manera que la fabricación de paneles no podría comenzar en serio, incluso si el edificio hubiera estado listo para ello. La compañía tenía como objetivo llegar a un gigavatio de capacidad de producción anual allí mediante la fabricación de 10,000 paneles de alta eficiencia por día, en cuatro o cinco líneas de producción. Pero en lugar de comenzar creando, digamos, una o dos líneas de producción en Buffalo a la vez, compró una fracción del equipo necesario incluso para una sola línea de producción de paneles Whitney. En la fábrica de baterías de Tesla [en Reno, NV], [agregaron] para hacerlo cada vez más funcional, mientras que en Buffalo, SolarCity intentó hacer todo de una sola vez, dice una fuente conocedora. En retrospectiva, fue realmente una locura. (Un portavoz de SolarCity dice que la compañía escaló los pedidos importantes [de equipos] para los primeros 550 megavatios de producción de células).

La Gigafábrica 2, en diciembre de 2016, cubierta de nieve detrás de una valla de tela metálica. [Foto: Austin Carr]

Algunos expertos de la compañía teorizan que el equipo de Silevo fue influenciado por la estructura de pago ganado de su adquisición por SolarCity, lo que daría a algunos miembros del equipo grandes bonificaciones por alcanzar ciertos hitos tecnológicos y de producción en fechas predeterminadas. Esa estructura de incentivos incentivó resultados horribles, afirma una fuente. (SolarCity se negó a comentar sobre cómo esta estructura de pago ganado influyó en el desarrollo de Gigafactory 2). Pero otras fuentes dicen que era más una cuestión de que la empresa carecía de una competencia central general en la construcción de fábricas. Silevo era una empresa de I + D que era muy buena en el laboratorio, dice un ex ejecutivo de SolarCity. Y SolarCity no tenía conocimientos institucionales en la fabricación de energía solar a gran escala. Aún así, tenían este estilo de gestión de Muskian, donde seguían adelante. Antes de 2016, dice la fuente informada, estaba claro que se dirigían hacia algunos retrasos graves y problemas presupuestarios, pero nadie parecía dispuesto a admitirlo.

En la primera mitad de 2016, las presiones financieras de SolarCity también se intensificaron y, según otra fuente involucrada, todo simplemente se detuvo. Íbamos a depender del dinero de SolarCity para terminar el proyecto de Buffalo, pero nuestras ventas estaban tan bajas que todo el dinero simplemente se detuvo. La compañía confirma que hubo una actividad limitada en Buffalo durante este período, pero explica que las operaciones previstas en Buffalo estaban cambiando y la atención de la administración se centró directamente en esto.


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Mientras Tesla estaba considerando la adquisición de SolarCity a mediados de 2016, Musk visitó las instalaciones de Fremont para evaluar el progreso de fabricación de la empresa. Según varias fuentes, mientras recorría el sitio, le dijo al equipo que pensaba que podían hacer mucho más de un gigavatio en Buffalo. Propuso que intentaran duplicar o triplicar la producción de Gigfactory 2. En las próximas semanas, la empresa rediseñó el diseño de la fábrica para tratar de colocar más equipos en el espacio para aumentar la capacidad de producción. La mayoría de las fuentes dicen que esta fue una decisión inteligente a largo plazo, aunque también significó alterar ciertas suposiciones financieras y de programación. Las cosas cambiaban constantemente. La gerencia nunca pudo establecerse en un objetivo, dice la fuente familiarizada con el desarrollo de Gigafactory.

En una llamada de ganancias a finales de ese verano, Peter Rive, que entonces era el director de tecnología de SolarCity, explicó los méritos de los cambios a los accionistas: no queremos apresurarnos para iniciar realmente parte de la instalación de equipos para la línea celular y luego hacer que eso suceda. un diseño lamentable solo meses después. Agregó que la fabricación de módulos de SolarCity en realidad se adelantó a lo programado. En ese momento, la compañía también había comenzado a considerar cómo podría fabricar su nuevo producto de techo solar en Buffalo, lo que la llevó a reevaluar si realmente debería producir los llamados módulos de placa plana de Silevo.

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En noviembre, el sitio finalmente estaba casi listo para albergar maquinaria. Pero el costo de construcción había superado el presupuesto en al menos $ 130 millones, y para pagar el equipo restante, SolarCity tendría que aportar unos $ 200 millones propios, según personas familiarizadas con el asunto. Al mes siguiente, SolarCity, habiendo determinado que Silevo no alcanzaría dos de sus tres hitos de producción y tecnología, decidió que tenía que contratar a un socio externo, Panasonic, para ayudar a cubrir los costos y hacerse cargo de la fabricación de células solares.

Representación de la fábrica de SolarCity [Ilustración: cortesía de Empire State Development]

Ciudad de la Luz

Desde la fusión, Tesla y SolarCity han podido compartir experiencia y recursos, y han centrado su atención en la producción de tejas solares en RiverBend en lugar de paneles Whitney. Pero según las fuentes, con Tesla enfocada en aumentar la producción del Model 3 en sus otras fábricas, el propio Musk aún tiene que recorrer la planta de Buffalo. El CEO y CTO de Silevo han dejado la empresa y ha habido despidos adicionales en Fremont y Buffalo. Si bien el estado de Nueva York ha invertido más de $ 900 millones de fondos de los contribuyentes hasta la fecha en el proyecto y sus desarrollos asociados, SolarCity ha gastado solo alrededor de $ 20 millones en gastos de capital en Buffalo hasta ahora, según múltiples fuentes. (La compañía confirma esta cifra, pero dice que en los próximos años, esperamos que el proyecto contribuya mucho más en empleo y valor económico de lo que gasta el estado). SolarCity actualmente no espera que la Gigafactory 2 alcance un gigavatio de producción de módulos solares. hasta 2019.

La oficina del gobernador Cuomo y el Instituto Politécnico SUNY se negaron a comentar para esta historia. En una declaración proporcionada a Empresa rápida Jason Conwall, portavoz de la corporación Empire State Development, dice que las instalaciones de Tesla en Buffalo pronto comenzarán a producir la tecnología solar más avanzada del mercado. La Gigafábrica en RiverBend fabricará productos para su distribución en todo el país y continúa cumpliendo con el cronograma, con su apertura oficial programada para el tercer trimestre de 2017.

Las consecuencias financieras para Tesla serán significativas si Gigafactory 2 no logra sus objetivos. Según su acuerdo con el estado de Nueva York, si la compañía no cumple con sus obligaciones durante cualquier año en la década posterior a su capacidad de producción total, Tesla debe pagar una multa de $ 41.2 millones por año y puede perder su arrendamiento a la Gigafábrica. . En una presentación ante la SEC de mayo, Tesla dijo: Aunque seguimos encaminados con nuestro progreso en Gigafactory 2, nuestras expectativas en cuanto al costo de construcción de la instalación, la adquisición de equipos de fabricación y el apoyo a nuestras operaciones de fabricación pueden resultar incorrectas, lo que podría someternos. a gastos importantes para lograr los beneficios deseados.

La presión ahora está sobre Musk y Tesla para que cumplan las promesas que SolarCity hizo a la ciudad de Buffalo y al estado de Nueva York. Para una industria de energía limpia que ya enfrenta vientos políticos en contra, y un CEO de alto perfil a menudo destacado como la mejor apuesta de Estados Unidos para poner fin a la dependencia del país de los combustibles fósiles, los años venideros serán cruciales. Incluso antes de que el presidente Trump anunciara la retirada de Estados Unidos del acuerdo climático de París, muchos observadores de la industria dicen que las probabilidades estaban en contra de Tesla y SolarCity, considerando la competencia que enfrenta en China, donde las inversiones del país en energía solar y otros. las energías renovables superan con creces al resto del mundo . Dice Shayle Kann, director de GTM Research, que analiza la industria de las energías renovables. Construir [esta fábrica solar] es difícil de hacer. Es un camino difícil por delante, pero esa es la especialidad de Elon Musk.

Para los residentes de Buffalo, las presiones que enfrenta Tesla son una preocupación menos inmediata que su necesidad de un trabajo en la Gigafábrica 2. El pronóstico se ha reducido para la cantidad de oportunidades de fabricación directa que ofrecerá la instalación, con documentos que indican que apenas Se crearán 500 puestos en la propia planta. En una serie de ferias de empleo que se llevaron a cabo en la ciudad en diciembre, los reclutadores dijeron a los posibles empleados que la instalación probablemente estaría muy automatizada. Voy a intentar postularme para algo en la manufactura, me dijo un aspirante a un trabajo decepcionado después de una de las sesiones de reclutamiento. Me gustaría un puesto de supervisor, he sido maquinista durante 35 años y recientemente me despidieron, pero [el representante de SolarCity] dijo que si quiero un trabajo, sería el nivel de entrada, pagando alrededor de $ 15 por hora.

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La fábrica solar de Tesla con el horizonte de Buffalo en la distancia. [Foto: Austin Carr]

Aún así, los solicitantes, los funcionarios de la ciudad y otros residentes siguen siendo optimistas. Expresan orgullo por la posibilidad de ser parte del futuro, en lugar de quedarse estancados esperando un resurgimiento de industrias del pasado. También tienen fe en Elon Musk, quien, según me dijeron varios de ellos durante mi visita, es un visionario e innovador. Todavía creen que Buffalo, conocida localmente como la Ciudad de la Luz, será parte de la revolución solar.

Ahora que SolarCity se ha fusionado con la compañía de Elon Musk, me dijo el alcalde Byron Brown en diciembre, realmente atrae los ojos del mundo a Buffalo.