Fry's está muerto y se está incorporando a la cultura de Silicon Valley con él

El minorista de productos electrónicos siempre fue una experiencia mixta, y se convirtió en una tienda muerta caminando. Pero todavía es difícil imaginar el Valle sin él.

Fry

Fry's Electronics ya no existe. La cadena de hipermercados de informática y electrónica de consumo es cerrando sus 31 tiendas restantes , uniéndome así a Circuit City, CompUSA y a mi amado RadioShack entre los alguna vez poderosos minoristas de productos tecnológicos que entraron en declive y finalmente colapsaron.



Si vives en uno de los 41 estados que no tenían Fry's, o no te consideras un nerd, es posible que esta noticia no signifique nada para ti. Pero para algunos de nosotros, la desaparición de Fry, aunque inevitable, es un shock. (Felizmente, Micro Center, otra cadena venerable que se inclina más hacia la mitad este de los EE. UU., todavía con nosotros .)

Fry's finalmente tuvo ubicaciones tan al este como Indiana, pero comenzó en el Área de la Bahía en 1985, donde fue cofundada por tres hermanos cuyo padre había vendido su imperio de comestibles (también llamado Fry's ) y les entregó parte de las ganancias. Su relación con Silicon Valley fue simbiótica, y su pérdida se siente tanto como un golpe para la cultura de Valley como un fracaso empresarial.



Oficialmente, Fry's culpa a los cambios en la industria minorista y los desafíos planteados por la pandemia de Covid-19 por su cierre. Pero claramente ha sido degradante durante años. En sus tiempos de auge, tenía más cajeros registrando compras que en cualquier otra tienda que haya visto, e incluso entonces la fila de caja era siempre larga y sinuosa. Cuando la tienda de Palo Alto, California, donde compraba con más frecuencia, dejó de necesitar un empleado para que hiciera de policía de tráfico para este ritual, supe que algo andaba mal.



Fry's Palo Alto antes de que las estanterías se conviertan en pueblos fantasmas. Tenga en cuenta la Mace de caja rosa al final del pasillo de software. [Foto: Harry McCracken]

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En 2019, Fry's se cayó por un precipicio. Una vez que un cuerno tecnológico de la abundancia, las tiendas de repente tuvieron problemas para mantener incluso un mínimo de artículos en stock. La empresa reclamado que esto se debió a su cambio a un modelo comercial que implicaba tomar artículos en consignación y pagar a sus proveedores solo una vez que se vendió un artículo. Eso podría haber sido cierto, pero el cambio parecía estar destruyendo el de Fry en el proceso.

Poco antes de que la pandemia obstaculizara el comercio minorista de todo tipo, estaba en las cercanías de la tienda Fry en Roseville, California, y me detuve. Un gran porcentaje de la tienda en expansión estaba vacía, con bolsillos ocasionales de productos aleatorios esparcidos por todas partes. Cómo la cadena se aferró a la vida durante un año más, no estoy seguro.

Extravagante y sin encanto

Entre las cosas que hicieron que un Fry's sea Fry's estaban las extravagantes decoraciones. La ubicación de Palo Alto, por ejemplo, tenía un tema del lejano oeste y presentaba muñecos vestidos como vaqueros y vaqueras en medio de las impresoras de chorro de tinta, los equipos de sonido de los automóviles y los televisores de pantalla grande. Lamento no haber llegado nunca a la tienda de Woodland Hills, California, que se basó en Alicia en el país de las Maravillas y se veía increíble en las fotos .



Y, sin embargo, nunca describiría a Fry como encantador. Era famoso por su pobre servicio al cliente: en 1997, Forbes escribió sobre un aros y vallas política diseñada para disuadir a los clientes de devolver productos. Los empleados tendían a parecer un poco sonámbulos y ni siquiera se me ocurrió pedirles asesoramiento técnico.

Fry's parecía considerar a cada cliente como un posible ladrón de tiendas: colocaba sus compras en bolsas de compras transparentes y salir de las instalaciones implicaba mostrarlas y su recibo a un empleado que (en teoría) verificó que coincidían. Cuando resultó que la empresa había sido estafado de al menos $ 65 millones por una malversación, VP que conduce Ferrari, la justicia kármica parecía estar en acción.

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Incluso el lema de la cadena: un auge Sus mejores compras son siempre ¡en Fry's! - estaba cargado de decepción. En general, sus precios no parecían mejores que los de cualquier otra persona, aunque era un buen lugar para comprar cables sin que se estropearan.

No, lo emocionante de Fry's no fue la experiencia de compra en sí. Era cosas —Enormes cantidades de aparatos, componentes, pertrechos y artículos relacionados, desde lo sexy hasta lo mundano y lo simplemente extraño. Y durante años, eso fue suficiente.

Cuando la empresa pasó de ser una máquina de ganancias a una empresa con problemas, no lo sé. (Era una propiedad privada y era conocida por su naturaleza reservada). Pero la era que hizo que Fry's fuera esencial ya había desaparecido. Por supuesto, se produjo el auge de Amazon y otros comerciantes en línea, lo que dio a los geeks acceso a una selección de productos aún más ilimitada, a menudo a precios más bajos. Mientras tanto, Fry's no pareció tomarse Internet en serio al principio; una vez que lanzó una presencia real en línea, era demasiado tarde para ponerse al día.

Pero no fue solo el comercio electrónico lo que redujo la necesidad de un lugar como Fry's. En el apogeo de la cadena, el PC era el rey. Cuando los aficionados no compraban computadoras nuevas, actualizaban las que ya tenían con ventajas como más RAM, almacenamiento adicional y tarjetas de sonido mejoradas. A medida que el centro de gravedad de la industria se trasladó a las computadoras portátiles selladas, y luego a los teléfonos inteligentes, ese ecosistema se redujo en importancia.

Y luego estaba el software, en los pasillos y pasillos de Fry's. Hoy en día, es mucho más probable que descarguemos aplicaciones; aun así, el negocio del software para PC es una triste sombra de lo que era antes.

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¿A dónde se fueron todas las cosas? [Foto: Harry McCracken]

Durante años, fue obvio que Fry's estaba luchando por descubrir qué debería ser en tiempos menos centrados en las PC. Cuando redujo el tamaño de su sección de software, llenó parte del espacio liberado con fragancias de imitación. Incluso en una tienda que se destaca por su oferta ecléctica: en Twitter, un doliente elogió el pastel de frutas de Fry —Eso parecía exagerado.

En un nivel aún más alto, Fry's fue una manifestación física de un Silicon Valley que ya no existe. En la época en que se fundó y prosperó, los productos icónicos de Valley eran, de hecho, productos: desde computadoras de escritorio Apple hasta impresoras láser HP y discos duros Seagate. Pero este siglo, los mayores éxitos nuevos del área, como Google y Facebook, se hicieron enormemente rápidos porque sus negocios estaban completamente basados ​​en la nube y eran de uso gratuito. No tenías que ir a Fry's para conseguirlos, lo que rompió la estrecha relación entre la tienda y la región que la dio a luz.

El Palo Alto Fry's al que habité cerró a fines de 2019, con lo cual mi propia relación con la empresa prácticamente terminó. Me las he arreglado para sobrevivir. Pero me alegro de haber podido ver a Fry's a principios o mediados de la década de 1990, cuando se trataba del vibrante presente y futuro de Silicon Valley en lugar de un remanente de su pasado.